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疫学

疫学

疫学を簡単に表現するのは難しいのですが、疫学とは、特定の集団における健康関連の状態や事象の分布とその決定要因を研究し、この研究を健康問題の制御に応用することをいいます。

疫学という言葉は、ギリシャ語で「上」を意味するepi、「人」を意味するdemos、「研究」を意味するlogosから来ています。つまり、疫学という言葉は、集団に何が起こるかを研究することに根ざしているのです。

疫学の研究内容

疫学は、健全な科学的調査法を基礎とする科学的学問です。疫学はデータ主導型であり、データの収集、分析、解釈には体系的で偏りのないアプローチが必要です。
疫学の基本的な手法は、注意深く観察し、有効な比較群を用いて、特定の期間に特定の地域で発生した疾患の症例数や、疾患のある人の中での曝露の頻度など、観察されたものが予想されるものと異なっているかどうかを評価することにあります。

疫学は公衆衛生の基礎科学と言われています。疫学は定量的な学問であり、確率や統計学の知識、そして健全な研究方法に依存しています。また、疫学は、生物学、行動科学、物理学、人間工学などの科学分野に基づいて、健康に関連する行動、状態、事象を説明するための仮説を立て、それを検証することに基づいた因果推論の手法である。しかし、疫学は単なる研究活動ではなく、これらの科学や因果推論に基づいて、実践的で適切な公衆衛生活動を行うための基盤となる公衆衛生の不可欠な要素である。

分布

疫学は、集団における健康事象の頻度とパターンに関心があります。

頻度とは、ある集団における髄膜炎や糖尿病の患者数などの健康事象の数だけでなく、その数と集団の大きさとの関係をも意味する。その結果、疫学者は異なる集団間での疾病発生を比較することができる。

パターンとは、時間、場所、人による健康関連事象の発生を意味しています。

時間パターンには、年間、季節、週、日、時間、平日と週末など、疾病や傷害の発生に影響を与える可能性のある時間の内訳があります。場所のパターンには、地理的な違い、都市と農村の違い、職場や学校の位置などがあります。個人特性には、年齢、性別、配偶者の有無、社会経済的地位など、疾病、傷害、または障害のリスクに関連する可能性のある人口統計学的要因、および行動や環境への曝露が含まれます。

時間、場所、および人によって健康事象を特徴づける学問を記述的疫学といいます。

決定因子

決定因子とは、健康状態またはその他の定義された特性に変化をもたらす、事象、特性、またはその他の定義可能な実体を問わない、あらゆる要因のことをいいます。

疫学は、疾病やその他の健康関連事象の発生に影響を及ぼす原因やその他の要因である決定要因を探索するためにも用いられます。疫学者は、病気は集団の中でランダムに発生するのではなく、個人の中に危険因子や決定要因が適切に蓄積されたときにのみ発生すると考えています。疫学者は、これらの決定要因を探すために、分析疫学または疫学研究を用いて、そのような事象の「なぜ」と「どのように」を明らかにします。疫学研究では、人口統計学的特性、遺伝子や免疫学的構成、行動、環境への曝露など、いわゆる潜在的な危険因子が、疾病発生率の異なる集団で異なっているかどうかを評価します。その結果、迅速かつ効果的な公衆衛生上の管理・予防策を講じるための十分な証拠が得られることが理想的です。

健康に関する状態や事象

疫学は当初、伝染病の流行のみに焦点を当てた学問でした。その後、風土病である伝染病や非伝染性の疾病に対象が拡大されました。20世紀半ばまでには、さらに多くの疫学的手法が開発され、慢性疾患、傷害、先天性障害、母子保健、職業保健、環境保健などに応用されました。さらに疫学者は、運動量や保護具の着用など、健康や幸福に関連する行動にも目を向けるようになりました。

最近では、分子生物学的手法が飛躍的に進歩したことにより、疫学者は疾病リスクの遺伝子マーカーを調べることができるようになりました。

特定の母集団

疫学者と医療従事者(臨床医)は、ともに疾病の発生と制御に関心を持っているが、「患者」をどのように見ているかという点で大きく異なっています。臨床医は個人の健康に関心がありますが、疫学者は地域社会や集団の人々の健康に関心があります。言い換えれば、臨床医の「患者」は個人であり、疫学者の「患者」は地域社会である。そのため、病気の人を前にしたとき、臨床医と疫学者の責任は異なります。例えば、下痢症の患者さんが来た場合、両者とも正しい診断を下すことに関心があります。しかし、臨床医は通常、患者の治療とケアに専念しますが、疫学者は病気の原因となった曝露や感染源の特定、同じように曝露された可能性のある他の人の数、地域社会でのさらなる感染拡大の可能性、そして追加の症例や再発を防ぐための介入に注力します。

疫学の応用

疫学は、単に集団の健康状態を「研究」するだけでなく、研究によって得られた知識を地域に根ざした実践に応用することも重要です。医学の実践と同様に、疫学の実践は科学であると同時に芸術でもあります。患者に適切な診断を下し、適切な治療法を処方するために、臨床医は医学的(科学的)知識と経験、臨床的判断、患者への理解を組み合わせます。同様に、疫学者は、記述疫学および分析疫学の科学的手法に加えて、経験、疫学的判断、地域の状況の理解を用いて、地域社会の健康状態を「診断」し、地域社会の疾病を制御・予防するための適切で実用的かつ受け入れ可能な公衆衛生的介入を提案します。

古典的疫学

古典的疫学では、主要な集団の間で何が病気を引き起こすのか、また、それらがどのように分布しているのか、その要因を調査します。研究者は、科学的手法を用いて、病気の広がりに影響を与える他の変数、すなわち人間関係、旅行、気候、罹患者の社会経済的地位などを考慮します。今回の麻疹の流行については、いくつかの要因が関係しています。まず、子供に麻疹の予防接種を受けさせないという選択をした親が、意図せずに麻疹の再流行に貢献している可能性があります。しかし、麻疹の患者が多い国からワクチンを接種していない旅行者が帰国するなど、他の要因もあります。

臨床疫学

臨床疫学の目的は、病気の発生によって罹患した大きな集団の一員である個々の患者の病気を予防、検出、治療することです。そのためには、薬剤などを用いた臨床研究を行い、有効な結論を導き出すことが重要です。これらの研究から得られたデータにより、研究者は、医療上の意思決定を改善し、特定の疾患を持った集団に効果的な医療を提供するために重要な情報を発見することができます。

人口疫学とサンプル疫学

集団疫学では、共通の特徴を持つリスクのあるグループの結果を調査・測定することができます。これらの特徴には、年齢、性別、場所、またはその他の要因が含まれます。これらの集団は多くの人で構成されていることが多く、調査が困難です。そこで登場するのがサンプル疫学の手法です。

例えば、研究者が対象となる集団の結果を測定するためにある地域の18歳から65歳までのすべての人が調査の対象になるとします。しかし、そのような人たち全員に声をかけることは、特に感染症の発生など緊急性の高い状況では不可能です。そのため、サンプル集団(全人口を代表する小集団)を選んで研究を行うことになります。

データ・エピデミオロジー

調査中に収集されたデータは、分析の基礎であり、この記事で取り上げたすべての疫学の例において重要な要素です。例えば、公衆衛生上の問題の原因を特定し、公衆の安全と健康を確保するための対策を立てるための古典的な疫学活動や現場での疫学活動においては、エビデンスに基づくデータから得られる事実に基づく情報が重要となります。

病院やその他の医療施設での患者データの収集方法が進歩したおかげで、疫学者は多種多様なデータソースを手に入れることができます。しかし、どのデータが現在の疫学研究に適しているかを判断することが課題となっています。データ疫学の手法を用いることで、研究者は3つの重要な目標を達成することができます。すなわち、分析に必要な既存の関連データを迅速に判断し、不足しているデータを特定し、データを迅速かつ効率的に収集できるプロセスを確立することができます。

疫学を活用するために必要なスキル

疫学の仕事には、高度な分析力と批判的思考力が不可欠です。疫学者は、オフィスや研究所、病院、大学などのさまざまな場所で働くことができます。調査では、現場に出て、患者や医療関係者と接し、データを得るためにインタビューを行い、サンプルを収集して分析することもあります。

この記事の著者:仲田洋美医師
医籍登録番号 第371210号
日本内科学会 総合内科専門医 第7900号
日本臨床腫瘍学会 がん薬物療法専門医 第1000001号
臨床遺伝専門医制度委員会認定 臨床遺伝専門医 第755号

 

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